Monthly Archives: agosto 2007

El diablo en los detalles

Hace unos días, participé de una demo de la urna electrónica de Smartmatic-Sequoia, que una empresa local organizó en el marco de la edición 2007 de Congreso USUARIA. La experiencia resultó ser muy ilustrativa de los problemas que típicamente presentan la introducción de sistemas de voto electrónico.

Comenzaré por decir que el sistema que estaban mostrando era francamente de lo mejorcito que he visto en urnas electrónicas: el dispositivo era pequeño, daba la impresión de ser sólido, la manera de usarlo era razonablemente sencilla, e incluso imprimía boletas para ingresarlas en una urna y permitir el recuento manual. Lamentablemente, como pasa casi siempre, el diablo está en los detalles. Read more »

OOXML: cambiarlo todo para que nada cambie

Microsoft y ECMA no se cansan de repetir que el objetivo de ECMA 376 (Office Open XML, OOXML) es representar fielmente los millones de documentos que hoy están almacenados en formatos inaccesibles, como .DOC, .XLS y .PPT. Es interesante ver a Microsoft finalmente admitiendo que sus formatos tradicionales no son apropiados para almacenamiento de información que deba sobrevivir el mediano plazo, o a los que sea necesario acceder desde otros programas.

Dada esta admisión, y el objetivo de permitir acceso a inversiones millonarias en documentos que están hoy en formatos “heredados” (una manera elegante de decir “obsoletos”), lo lógico hubiera sido que Microsoft participara en el esfuerzo de estandarización abierto que la Organization for the Advancement of Structured Information Standards (OASIS) emprendió en 2002 para construir lo que hoy es ISO/IEC 26300 (Open Document Format, ODF). De esa manera, hubieran podido criticar las propuestas allí hechas y proponer mecanismos para que sus documentos heredados pudieran ser codificados en el estándar.

Lamentablemente, lo que hizo fue muy distinto: calló durante todo el proceso de definición de ODF, pese a estar invitada a participar, y recién cuatro años después presentó un formato definido enteramente dentro de la misma empresa, sin participación de terceros. Este formato, que hoy se presenta como candidato a estándar ISO, representa según Microsoft la llave para que los usuarios preserven millones de documentos para el futuro. Eso sí: el negocio de la preservación, de la lectura de los datos preservados y de la confección de programas que los procesen queda vedado, mediante múltiples mecanismos, a todos sus potenciales competidores. Read more »

Cosas que aprendí de Vint Cerf

Hace un par de días, Vint Cerf, considerado uno de los “padres de la Internet” (¡Pobre Internet, huérfana de madres desde su nacimiento!) dio una charla en la Facultad de Ciencias Exactas de la UBA. En su charla relató la historia del nacimiento de Internet, de su increíble crecimiento (especialmente increíble para él, que entonces creía estar haciendo “un experimento”), y habló de perspectivas para el futuro. La presentación fue colorida y amena, e incluyó ideas acerca de dos puntos importantes, en los que no hizo especial énfasis, pero que creo importante destacar: cómo enfrentar los abusos de la red, y la importancia del software libre para la preservación de la cultura. Read more »

MS-OOXML: ¿compatibilidad hacia dónde?

En 2006, la Organización Internacional para la Estandarización (ISO) sancionó el estándar ISO/IEC 26300 (Open Document Format, ODF) para el almacenamiento e intercambio de documentos de oficina (procesamiento de textos, hojas de cálculo, filminas para presentaciones). Este estándar alberga la promesa de terminar la crónica pesadilla de compatibilidad que aqueja a estos documentos, que hasta ahora sólo pueden ser compartidos sin pérdida de información entre personas que usan idénticas versiones del mismo programa. ISO 26300 está gozando de amplia adopción, tanto por parte de usuarios como de implementadores.

Lamentablemente, uno de los implementadores, precisamente el que tiene mayor participación en el mercado, se niega a adoptarlo. Microsoft argumenta que ISO 26300 es insuficiente para representar fielmente el inmenso cuerpo existente de documentos codificados en formatos binarios de Microsoft Office. Por eso propone, a través de ECMA, el formato ECMA 376 (Office Open XML, OOXML) como estándar para la representación XML de dichos documentos.

Nadie duda de la utilidad de representar fielmente los documentos ya existentes, pero no debemos olvidar que una representación sólo tiene sentido si es posible interpretarla: los jeroglíficos egipcios sólo eran dibujos enigmáticos hasta el descubrimiento de la Piedra de Rosetta. Read more »